Tesis por compendio de publicaciones: características, ventajas e inconvenientes y significado estratégico

Esquema del artículo sobre tesis por compendio de publicaciones

Esta entrada está dedicada a las tesis por compendio de publicaciones («tesis por compendio», a partir de ahora), pero empezaremos por una simple declaración a favor de la necesidad, valor y dignidad de todos los tipos de tesis, desde las unitarias hasta las tesis por compendio, pasando por las de cualesquiera otro tipo que pueda haber, como las tesis industriales, p.e.

No hay jerarquía en la tipología de tesis

Todas las tesis de éxito se igualan en dignidad en el momento en que todas deben ser presentadas, defendidas y, eventualmente, aprobadas por un tribunal independiente. Todas conducen a un título de doctor en el que, hasta donde sabemos, ni se indica, ni falta que hace, si la tesis fue unitaria o por compendio.

Finalmente, todas las tesis de éxito presentan una investigación original y valiosa. Por un lado, la nueva tesis ha incrementado el corpus de la ciencia en un ámbito concreto. Por otro lado, ha servido para demostrar que el nuevo investigador tiene capacidad para llevar a cabo investigaciones originales. Y esto es exactamente igual en todos los tipos de tesis.

Estructura de esta entrada

Una vez dejamos clara la inexistencia de jerarquías en los tipos de tesis pasemos a considerar las tesis por compendio que son el objeto propio de esta entrada.

Haremos la clásica distribución en tres apartados: (1) características, (2) ventajas e (3) inconvenientes. Cerraremos con otro apartado dedicado a explicar el (4) significado estratégico de las tesis por compendio, ya que en realidad lo que justifica a este tipo de tesis es su aporte estratégico a todo los actores: doctorandos, directores y universidades.

En el primer apartado incluiremos también una cuestión que nos parece importante dilucidar cuanto antes, a saber, ¿qué clase de tesis pueden hacerse por compendio?, y por lo cual avanzamos la respuesta: todas.

Características de las tesis por compendio

En primer lugar, cabe decir que esta clase de tesis debe su denominación al hecho de estar formadas por una conjunto de publicaciones. En la mayor parte de los casos, significa que la tesis está formada principalmente por artículos publicados en revistas académicas con evaluación por pares.

Pero las publicaciones, al menos en algunas universidades o departamentos, también pueden consistir en comunicaciones presentadas a congresos académicos, de tipo internacional, donde también haya evaluación por pares.

Eventualmente, otros tipos de publicaciones, como capítulos de libro en el caso de editoriales académicas de calidad reconocida, pueden formar parte de la tesis.

Por tanto, en una tesis por compendio, el autor en lugar de presentar una memoria unitaria de cientos de páginas, lo que se presenta es un grupo de N publicaciones alrededor del objeto de investigación de su tesis.

En algunas universidades, N es un número indeterminado, pero casi siempre que se especifica suele ser del orden de entre 3 y 4 publicaciones (al menos en la mayoría de casos que este autor ha podido verificar). Como sea. la normativa debe considerat lo que se puede conseguir de modo razonable en el período habitual de entre 3 y 4 años de elaboración de una tesis doctoral.

La normativa, según cada universidad, puede requerir, además, una memoria que relacione las diversas publicaciones entre sí y que muestre que forman parte de una misma investigación. Esta memoria puede consistir también en un estado de la cuestión sobre el tema de investigación.

Las normativas de tesis de diferentes universidades o departamento pueden establecer otras especificaciones. La más habitual es sobre el número mínimo de publicaciones y su naturaleza. El número, como decimos, suelen ser de entre 3/4 (al menos en la mayor parte de los casos que hemos podido verificar).

Por lo que hace al tipo de publicación, suele ser, o solamente artículos de revista, o un número mínimo de estos más algún otro tipo de publicación. En este caso, se trata siempre de publicaciones que tenga alguna clase de evaluación por pares o evaluación editorial independiente.

Otras especificaciones pueden referirse a la clase de revistas elegibles, en cuyo caso suelen mencionarse revistas indexadas y a veces se menciona específicamente revistas que formen parte de Scopus o Web of Science o de repertorios de calidad equivalentes.Otras especificaciones pueden hacer mención a requisitos tales que el doctorando debe ser siempre el primer autor, que en caso de publicaciones con más de un autor predoctoral, el trabajo solo se puede usar en una de las tesis, etc.

Por tanto, los investigadores predoctorales que quieran hacer su tesis por compendio, deben acudir, como es lógico, a la normativa de su universidad o departamento. Primero, para saber si tal tipo de tesis está aceptado en su programa de doctorado, y luego para conocer con detalle sus requerimientos.

Lo que tienen en común las normativas de tesis por compendio es que ponen el acento en la calidad de la investigación, y en el hecho de haber recibido evaluaciones externas, y no tanto en aspectos como el número de páginas, que en cambio podemos encontrar en otros tipos de tesis.

No podemos cerrar este apartado sin señalar que en algunas áreas de conocimiento, notablemente en las STEM, las tesis por compendio son el estándar, y la tesis unitarias, la excepción. Seguramente al revés que en muchos departamentos de ciencias sociales y humanidades.

¿Qué tesis pueden ser por compendio?

Respuesta corta: todas. La respuesta en realidad, depende más bien de que la tesis consista en una investigación o en otro género de trabajo académico.

Si la tesis se orienta más al género del pensamiento o del ensayo, cabe ser agnóstico sobre la posibilidad de que pueda ser una tesis por compendio: no podemos decir ni sí ni no a priori. Pero si la tesis se orienta al género de la investigación, entonces cualquier tesis de cualquier ámbito del conocimiento, incluyendo cualquier ámbitos de las humanidades y ciencias sociales puede ser una tesis por compendio.

No estamos diciendo que las tesis doctorales deban ser investigaciones. A nosotros esto no nos compete decirlo. Decimos algo mucho mas simple, a saber, que si no implican investigación en sentido estricto, es más difícil publicar en revistas académicas (aunque no imposible). La razón es que, en general, las revistas científicas esperan que los artículos consistan en reportes de investigación.

Investigación: ¿qué marca la diferencia?

¿Qué hace que un trabajo académico sea una investigación? El elemento que crea la diferencia entre un ensayo (p.e.) y una investigación es la existencia un proceso original de toma de datos empíricos guidado por una metodología reconocible y ejecutado de forma a la vez transparente y trazable.

Vamos a aclarar los componentes clave de la la frase anterior:

  • Proceso original: debe ser la primera vez que se lleva a cabo el proceso. Esto no excluye las investigaciones de replicación, pues aunque vuelven a repetir en algo un proceso anterior de toma de datos lo hacen añadiendo alguna variable, p.e., se lleva a cabo transcurridos unos años de la primera investigación.
  • Toma de datos empíricos: no basta con hacer consideraciones sobre un área de conocimientos, como en un ensayo, sino que debe haber un proceso de extracción de datos. Esto no limita los datos a ningún tipo predeterminado. Los datos pueden ser cuantitativos pero también cualitativos. Que sean datos empíricos no limita los datos a investigaciones de campo. Pueden ser datos contenidos en documentos, como en las investigaciones historiográficas o en las revisiones de la literatura de tipo sistemático. A veces se diferencia entre datos primarios (investigación de campo) o datos secundarios (investigación documental), pero véase que en los dos casos hay un proceso original de extracción de datos.
  • Metodología reconocible: todo el proceso, desde la selección de los casos o de la muestra hasta la forma de obtención de los datos, debe ser guiado por una metodología explícita bien explicada.
  • Transparente y trazable: toda investigación debe ser presentada de modo que otros investigadores puedan verificarlas, para ello, es necesario ser transparente en los procesos llevados a cabo.

Entonces, si somos capaces de diseñar un trabajo académico de modo que incluya un número de casos o una muestra, así como uno o más procesos de toma de datos, debidamente guiados por metodologías trazables y replicables, entonces podemos llevar a cabo una investigación, y por tanto, podemos llevar a cabo una tesis por compendio, no importa el ámbito en el que trabajemos, desde la física hasta la historia del arte, pasando por cualquier rama de las ciencias sociales.


Ejemplo con un tema de humanidades

Un investigador predoctoral desea hacer una tesis sobre una corriente cinematográfica o sobre un director de cine. Puede hacerla de modo ensayístico si la normativa de su universidad lo permite, por supuesto. Pero si quiere incluir una investigación como parte de su tesis, no tiene ningún problema. Sigue un ejemplo: puede seleccionar un determinado número de films significativos de lo que desea estudiar (pongamos entre 5 y 10). Después, puede desarrollar un esquema común y sistemático de extracción de datos. Para ello, le irá bien hacer una scoping review sobre el ámbito de su investigación y obtendrá los fundamentos teóricos para determinar las variables a analizar. Después, deberá aplicar el esquema y hacer una extracción de datos sistemática de cada uno de los N films (hemos dicho entre 5 y 10). A partir de aquí, podrá comparar, contrastar y comparar datos, así como interpretarlos y darles una significación. Podrá triangular su investigación diseñando una toma de datos adicional (o no) basada, p.e. en número de entrevistas en profundidad a, digamos, 5 expertos. Y nuestro joven predoc ya tiene una investigación original. Todo esto es más fácil de explicar que de hacer, pero nadie ha dicho que investigar sea fácil. Lo que decimos es que está al alcance de todos los doctorandos si se lo proponen y ningún tema, en sí mismo, limita las posibilidades de hacer investigaciones originales y por tanto, tesis por compendio.


Reportes de investigación

Entonces, los artículos que genere la tesis serán reportes de investigaciones, se podrán organizar bajo la estructura IMRyD y las posibilidades de que alguna revista científica los publique tras una evaluación serán razonablemente altas. Como ya hemos dicho, esto no tiene relación con el tipo de investigación, sea cualitativa o cuantitativa, experimental o de otro tipo. Sea de ciencias o de humanidades.

Toda investigación, incluso la investigación más cualitativa que queramos imaginar puede (y debe) incluir toma de datos. Consideren que datos aquí no significa datos numéricos. Pueden ser datos cualitativos. Pueden ser textos, imágenes, vídeos, etc. Los materiales no es necesario que sean materiales de laboratorio. Pueden proceder de entrevistas, de encuestas, de focus group, de estudios de caso, de documentos de archivo, de trabajos de campo, de etnografías, etc.

Contexto

Otras consideraciones pueden estar relacionadas con el hecho de hacer la tesis con algún contrato o beca que permita hacer la tesis como parte de una dedicación académica remunerada. En estos últimos casos, la tesis por compendio suele ser más viable.

Si por el contrario, el doctorando o doctoranda debe compaginar la tesis con un trabajo en la empresa, entonces hay un «depende». ¿Puede la doctoranda o doctorando garantizar un número de horas semanales, todas las semanas, diez meses al año, para la tesis? Entonces la respuesta es un sí bastante seguro. Si no puede garantizar esa dedicación, entonces nada es seguro. Pero en realidad, no solo hacer una tesis por compendio, posiblemente no es seguro hacer una tesis de cualquier tipo.

Ventajas de las tesis por compendio

Ya hemos llegado al punto de presentar las ventajas de una tesis por compendio de publicaciones:

  • Son una forma de acompañar una investigación con indicadores muy sólidos de calidad.
  • Ayudan a que el doctorando o la doctoranda se forme no solamente en su área, sino en los difíciles entresijos de las publicaciones académicas y las revistas científicas. Reciben así una formación como investigador de 360 grados.
  • Al finalizar la tesis, el nuevo postdoc no solamente tiene un flamante título de doctor, sino que además tiene ya algunas publicaciones científicas. O sea, tendrá un CV académico más completo, y todo realizado en el mismo período de tiempo.
  • En el camino de su tesis, la joven o el joven investigador ha trabajado en equipo en lugar de trabajar casi todo el tiempo solo. Esto, aunque es un intangible, es algo que al menos algunos doctorandos o doctorandas apreciarán.
  • Es una forma natural de organizar una investigación en fases bien determinadas, en cada una de las cuales, será necesario diseñar un objeto de estudio y un proceso muy bien determinado de toma de datos. Esto ayuda a que el camino de la tesis quede bien pautado, y aunque cualquier tesis puede fracasar, y también las tesis por compendio, es más difícil que una tesis fracase por falta de objetivos claros.
  • Por último tienen una cualidad que puede resultar un tanto sorprendente y que quizás es la más etérea y difícil de apreciar: aunque cada publicación puede requerir mucho trabajo, y alguna que otra frustración (¡pocas cosas más estresantes que lidiar con los informes de evaluación de los referees de las revistas!), cada artículo o publicación conseguida tiene algo épico que añade mucha emoción a todo el camino.

Inconvenientes de las tesis por compendio

Creo que el principal y gran inconveniente de las tesis por compendio este:

  • Dependen de elementos que quedan fuera del control, tanto del doctorando o doctoranda como de su directora o director de tesis.

Dado que, para presentar una tesis por compendio es necesario haber publicado artículos en revistas indexadas, es evidente que es una situación muy distinta, por lo que hace a las cosas que están bajo nuestro control, de cuando hacemos una tesis unitaria. Esto no significa, ni mucho menos, que las tesis unitarias sean fáciles. Nada en una tesis de calidad es fácil. Estamos hablando de otra cosa.

Estamos diciendo simplemente que las cosas están menos controladas en una tesis por compendio. La mala suerte existe, y puede pasar que al final de los tres años nos quede alguna publicación pendiente. En estos casos, basta con pasar a tesis unitaria. Eso sí, necesitamos tomar esa decisión con tiempo.

Si nos acercamos al último año (el 3o o el 4o según las normativas en cada caso) y queda claro que no completaremos el compendio es el momento de planificar para pasar a tesis unitaria. Si además tenemos uno o dos artículos publicados, todo eso que tenemos ganado. Tesis unitaria más uno o dos artículos publicados es un excelente resultado.

Otro inconveniente que no deja ser una barrera en algunos casos, sobre todo en ciencias sociales y humanidades, es el siguiente:

  • Puede implicar gastos:
    • para pagar inscripciones y desplazamientos a congresos o,
    • para cubrir los APC de artículos en algunas revistas open access.

Estos gastos se pueden considerar parte del proceso de formación del doctorado, dado que su precio es relativamente bajo comparado, por tomar un dato de contraste, con el precio de cursar algunos másteres y dado que estamos hablando de unos pocos ítems en todo el doctorado. Pero cada uno debe considerar si está dispuesto a asumirlos.

Por otro lado, lo cierto es que también es posible llevar a cabo una tesis por compendio y no incurrir en ninguno de estos gastos o de minimizarlos bastante.

Por lo que hace a los artículos, los podemos enviar exclusivamente a revistas que no tengan APC a cargo de los autores. También podemos prescindir de enviar comunicaciones a congresos si la normativa de la tesis no los imponen (aquí hay que tener en cuenta cada normativa). En caso de tener que enviar comunicaciones podemos elegir congresos donde las inscripciones sean muy asumibles o que, aún siendo internacionales, no nos obliguen a caros desplazamientos, podamos hacer presentaciones online, etc.

Por último, lo cierto es que si hacemos la tesis en el seno de un grupo de investigación, con un contrato de investigación o con alguna beca, y/o con un director que forme parte de un proyecto de investigación financiado, entonces, todos o algunos de estos gastos los asume el grupo o el proyecto (si cumplen los requisitos de elegibilidad del mismo).

En ciencias sociales y humanidades, solamente una parte de los doctorandos hacen tesis bajo estas condiciones, por eso nos ha parecido necesario señalar este inconveniente. En todo caso, nadie nos asegura que una tesis unitaria no implique gastos de otros tipos, desde adquisición de documentos, hasta desplazamientos para entrevistas o para estudios de campo, por mencionar solo dos ejemplos.

Por último, hay académicos que señalarían este otro inconveniente

  • La memoria de la tesis no (siempre) aporta el equivalente a un libro o monografía

Vamos a intentar explicarlo. La memoria de una tesis unitaria genera un auténtico libro, o una monografía si nos ponemos más técnicos. La legitimidad de una tesis unitaria, para decirlo de un modo inexacto pero directo, funciona (en parte) «al peso«. No solo al peso, claro, la calidad de la memoria y de la investigación son imprescindibles (si todo se hace bien).

Pero el tamaño en sí mismo es importante. La lógica detrás parece decir lo siguiente: ya que no tiene la clase de legitimidad que aportan a una investigación los artículos evaluados, al menos que tenga la legitimidad de presentar una muy buena extensión, y por lo tanto, que ponga sobre la mesa una amplia panorámica del tema de la investigación. Esta panorámica ayudará a demostrar el dominio del tema por parte del doctorando y además ayudará a los demás investigadores del campos a comprender mejor el tema estudiado. De este modo, este libro o monografía puede hacer aportaciones sumamente importantes. Eventualmente, esta parte no quedaría garantizada en las tesis por compendio.

Nuestras consideraciones al respecto son las siguientes: en primer lugar, la memoria de las tesis por compendio pueden ser más breves, pero no tienen porqué serlo, y de facto, no siempre lo son. El autor de una tesis por compendio, una vez completadas sus investigaciones, puede redactar una memoria tan amplia como prefiera. Es cierto que es dudoso que haya tesis por compendio de 500 páginas, pero hemos visto memorias de tesis por compendio que no descienden de las 150 o las 200 páginas.

En todo caso, a cambio de menor extensión, lo normal es que las tesis unitarias presenten resultados más incisivos, de manera que a los otros investigadores les aportan resultados directos de investigaciones, que pueden impactar tanto a la teoría como a la sociedad.

En segundo lugar, que las tesis por compendio tengan inconveniente (y ya hemos señalado varios) no es una noticia en realidad. Si hiciéramos una entrada dedicada a las tesis unitarias también saldría una lista de ventajas e inconvenientes.

El significado estratégico de las tesis por compendio

Habiendo visto todo lo anterior, pasemos al aspecto estratégico. Veamos qué significa, estratégicamente, una tesis por compendio para cada uno de sus tres actores principales: (1) doctorandos, (2) directores de tesis y (3) departamentos o facultades de universidad.

  • Para el doctorando: ya hemos avanzado algo, pero lo pondremos aquí de forma clara. En primer lugar, le aporta una formación de 360 grados. No solo aprende a desarrollar una investigación. Aprende cómo funciona el mundo de las publicaciones académicas evaluadas. En segundo lugar, le aporta componentes adicionales para su CV de investigador. De este modo, al final del proceso no habrá solo una tesis doctoral, también hay publicaciones académicas. Para doctorandos que piensan seguir una carrera académica estos es fundamental. En cambio, es menos atractivo para doctorandos que hacen la tesis fuera de la academia, pero en todo caso es un extra que se consigue de forma colateral y que muchos doctorandos, independientemente de donde trabajen, pueden valorar como un valor añadido para su formación académica.
  • Para el director de la tesis: en lugar de que las tesis sean una carga que se añade a sus otras responsabilidades, es una tarea que se integra en su faceta de investigador. Un director de tesis que hace razonablemente bien las cosas, puede (y seguramente debe) alinear las tesis que acepta dirigir con sus intereses de investigación (o al revés, mírelo como prefiera). Por supuesto, el interés principal que se debe preservar es el de los doctorandos. Ellos deben poder hacer el tema que han elegido para su proyecto de tesis (salvo si están bajo contrato o beca, entonces es normal que haya una negociación sobre esto). La cuestión es que cuando el tema de las tesis se alinean con los intereses de investigación del director, se trata de una relación win/win. El doctorando tiene al mejor director de tesis posible, gracias a su grado de experiencia en el ámbito; y el director tiene una tesis cuyos resultados confluyen con los de su propia línea de investigación. El punto de unión es que en los artículos que genere la investigación que se está haciendo codo con codo, el doctorando o doctoranda firma en primer lugar, y el director o directora en último lugar, en aplicación de la relación ejecutor/director, o doctorando/director, ampliamente reconocida como una de las opciones de firma de artículos científicos. Hasta donde conozco, es la forma habitual de hacer ciencia en las denominadas STEM (Science, Technology, Engineering, Mathematics). No veo porqué no puede ser al menos una de las formas de hacer ciencia en las SHAPE (Social sciences, Humanities, and the Arts for People and the Economy).
  • Para el departamento, facultad o universidad. Para lo que sigue, cualquiera de los tres niveles es válido. En cualquiera de ellos, se incrementa la productividad de la unidad considerada. Pongamos que un departamento o facultad consigue que una parte de sus tesis, pongamos el 50 por ciento (o el porcentaje que sea), adoptan la forma de tesis por compendio. Esto significa que, a medio plazo, entre 3 y 5 años, la productividad del departamento o facultad subirá. La razón es que al menos el 50 por ciento de las tesis habrá generado cada una, pongamos, entre 3 y 5 publicaciones que, de otro modo, a igualdad de condiciones (esto es, sin tesis por compendio), no existirían.

Por último, paso a la primera persona para señalar uno de los motivos por los cuales prefiero las tesis por compendio: generan una relación más solidaria y estrecha entre el doctorando y el director. Aunque el trabajo principal lo haga el doctorando (como debe ser), trabajar hombro a hombro en cada artículo con el doctorando o doctoranda, genera un tipo de vinculación y de sentimiento de compromiso mútuo que es más difícil de conseguir con las tesis unitarias.


Aunque ya lo dijimos al inicio, lo vamos a repetir:
ningún balance de ventajas e inconvenientes permite afirmar que alguna clase de tesis sea superior a otras.


Conclusiones

La tesis por compendio pueden ser mediocres, y las tesis unitarias pueden producir auténticos monumentos científicos. Y al revés, claro. Si hiciésemos una entrada dedicada a las tesis unitarias, también saldría una lista de ventajas e inconvenientes.

Cada equipo doctorando/director debe elegir con libertad el tipo de tesis que le parezca más adecuado. El objetivo categórico se puede conseguir con ambas, y consiste en aportar un trabajo de calidad a su área de conocimiento, y a la sociedad en su conjunto.

Además, al menos en los países donde las tesis han dejado de tener entre sus requerimientos legales, el ser investigaciones inéditas (como era en el pasado en España), las tesis unitarias y las tesis por compendio están experimentando un proceso de confluencia.

Cada vez más tesis unitarias, cuando se presentan para su defensa, lo hacen acompañadas de comunicaciones a congresos o de algún artículo publicado. Y cada vez más la cultura académica que afecta a las tesis pone el acento en la calidad de la investigación, y no tanto en aspectos cuantitativos o referidos a un aspectos subsidiario como es el formato de la memoria.

Vamos a insistir en esto: si alguna posa ponen sobre la mesa las tesis por compendio resulta que es algo que afecta también a las tesis unitarias: lo más importante de una tesis es la investigación.

Referencia recomendada

Hace poco tiempo que ha salido una obra en español dedicada a tesis por compendio. Aunque se centra en el ámbito de las ingenierías, recomendamos su lectura. En el enlace siguiente, que es una reseña de la misma, tienen todos los detalles.


NOTA: para los posibles interesados: el equivalente que hemos encontrado para esta clase de tesis en el mundo anglosajón es thesis by published works o article thesis. También hemos visto que se utiliza PhD by collection of articles, incluso la expresión «three papers PhD thesis» y otras formas similares.


Referencias recomendadas sobre tesis y publicaciones académicas

Cómo se hace una tesis o un trabajo final de máster

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